Noticias satelitales de Airbus: módulo de servicio europeo para vehículo Orion y MetOp-C

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8 de noviembre, 2018
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El 5 de noviembre Airbus entregó el primer módulo de servicio europeo (ESM, por sus siglas en inglés) para la nave Orion de la NASA desde su centro aeroespacial en Bremen, Alemania. El ESM será enviado al Kennedy Space Center de la NASA en Florida, EE.UU., a bordo de un avión de transporte Antonov. Se trata del resultado de cuatro años de desarrollo y construcción y supone alcanzar una meta clave en el proyecto. En noviembre de 2014, la ESA seleccionó a Airbus como contratista principal para diseñar y fabricar el primer ESM.

El ESM es un elemento crucial de la cápsula Orion de próxima generación que, por primera vez desde el final del programa Apolo en la década de los 70, llevará a astronautas más allá de la órbita baja terrestre. El módulo suministra propulsión, energía eléctrica y control térmico, y proporcionará agua y oxígeno a los astronautas en futuras misiones. El ESM está integrado debajo del módulo de la tripulación.

El lanzamiento del ingenio espacial Orion con el nuevo cohete Space Launch System de la NASA, lleva el nombre de Exploration Mission-1 y está programado para 2020. Esta misión no será tripulada y llevará a la nave a más de 64.000 kilómetros de la Luna para demostrar sus capacidades. La primera misión espacial tripulada, Exploration Mission-2, está prevista para 2022.

La cápsula Orion está concebida para llevar a los astronautas más lejos de lo que habían ido nunca antes en la historia. El vehículo espacial llevará a los cuatro astronautas al espacio, les proporcionará soporte vital durante el viaje y, además, posibilitará una reentrada segura a la atmósfera terrestre a velocidades de retorno extremadamente elevadas. La NASA utilizará esta misión con destino más allá de la Luna para desarrollar las capacidades necesarias para enviar a humanos a Marte, lo cual inaugurará una nueva era en el campo de los vuelos espaciales tripulados.

En el ESM se integran más de 20.000 piezas y componentes, entre los que se encuentran equipamiento eléctrico, motores, paneles solares, tanques de combustible, materiales de soporte vital y varios kilómetros de cables y tuberías.

El ESM es un cilindro de aproximadamente cuatro metros de altura y de diámetro. Es comparable al vehículo de transferencia automatizado (ATV, por sus siglas en inglés, 2008–2015), también construido por Airbus, y está equipado con cuatro paneles solares distintivos (de 19 metros de envergadura cuando están desplegados), que generan suficiente energía para abastecer a dos hogares. Sus 8,6 toneladas de combustible propulsarán un motor principal y 32 motores más pequeños.

El ESM tendrá una masa de lanzamiento de poco más de 13 toneladas. Además de aportar el principal medio de propulsión a la cápsula Orion, el ESM llevará a cabo funciones de maniobra orbital y del control de actitud. También suministrará los elementos principales del sistema de soporte vital de la tripulación, como agua y oxígeno, y proporcionará control térmico mientras está acoplado al módulo de la tripulación. El módulo de servicio, que no va presurizado, también puede utilizarse para transportar carga adicional.

Durante el desarrollo y la construcción del módulo ESM, Airbus ha aprovechado la amplia experiencia que adquirió como contratista principal del vehículo ATV de la ESA, el cual abasteció regularmente a las tripulaciones de la Estación Espacial Internacional (ISS) de equipamiento para experimentos, piezas de recambio, alimentos, oxígeno, agua y combustible.

Y el satélite MetOp-C ya está en órbita: a las 01:47 h (CET) del 7 de noviembre, un cohete Soyuz ha despegado con éxito desde el puerto espacial europeo de Kourou (Guayana Francesa) con el satélite meteorológico de cuatro toneladas a bordo. Construido por Airbus, MetOp-C es el último satélite de la primera generación de EPS (Sistemas Polares de EUMETSAT) con tres satélites en órbita polar. Ahora, MetOp-C se reúne con sus predecesores MetOp-A y -B en una órbita de 817 km. Ambos satélites han superado con creces su vida útil programada. El programa MetOp es el que ha contribuido en mayor medida a la mejora de la precisión de las previsiones meteorológicas al aumentar la capacidad de pronóstico de 12 horas a 10 días de antelación.

Airbus desarrolló los satélites MetOp para la Agencia Espacial Europea (ESA) y EUMETSAT, el organismo europeo para la explotación de satélites meteorológicos. Estos satélites forman parte de una colaboración entre Europa y EE.UU.

Cada uno de los satélites MetOp incorpora un total de 12 instrumentos (10 en el caso de MetOp-C), lo que les confiere una gran versatilidad. Airbus ha construido dos de los instrumentos: el Sensor de Humedad por Microondas (MHS – Microwave Humidity Sounder) y el Escaterómetro Avanzado (ASCAT – Advanced Scatterometer). El MHS cuantifica el vapor de agua próximo a la superficie de la Tierra. Al igual que en MetOp, existen ya dos sensores de humedad por microondas funcionando a bordo de satélites estadounidenses de la NOAA que suministran datos equiparables desde una órbita diferente para mejorar los modelos meteorológicos.

El otro instrumento construido por Airbus, el ASCAT, es un radar activo que mide la velocidad y dirección del viento sobre el mar abierto. También suministra datos de cobertura de hielo y nieve, así como de la humedad de la superficie. ASCAT escaneará dos corredores de 500 kilómetros de ancho y por lo tanto puede ofrecer casi cobertura global en menos de 24 horas.

MetOp también supervisa la capa de ozono de la estratosfera y retransmite los valores meteorológicos recogidos por barcos, boyas y estaciones de investigación. MetOp-A y –B también incorporan un receptor para transmitir las señales que envían personas en situación de peligro.

Además de las ventajas previstas en cuanto a la predicción meteorológica, MetOp-C continuará las series temporales de datos iniciadas por MetOp-A, lo que resulta crucial para la monitorización del clima.

El satélite MetOp-SG (segunda generación) que está desarrollando Airbus dará continuidad y mejorará los datos meteorológicos con una resolución espectral y espacial más elevada, en comparación con los datos que suministra actualmente la primera generación de satélites MetOp. Se emplearán más de 10 instrumentos distintos para llevar a cabo toda una serie de observaciones cubriendo las bandas de frecuencia visible, ultravioleta, infrarroja y de microondas.

A partir de 2021 MetOp-SG permitirá incrementar aún más la precisión de las predicciones meteorológicas utilizando tecnologías europeas de vanguardia y seguirá realizando una aportación socioeconómica a los ciudadanos europeos por valor de varios miles de millones de euros.

Fuente, imágenes y videos: Airbus SAS.

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